LOS EFECTOS DE LA ALTURA EN EL PERU

January 11, 2017

PUEBLOS DE  ALTURA – PERÚ

Por: Martinez R. Lee H. (ASAP KAWI UAC , ESCUELA PROFESIONAL DE MEDICINA) 

Palabras clave: Adaptación , soroche , MAM, medicina de altura , fisiología de altura , pueblos de alturas

Los mapas que usamos para representar nuestro planeta han distorsionado la visión que tenemos de el. El “planisferio Mercator”, el mapa más familiar aumenta las distancias horizontales a medida que nos alejamos del Ecuador. Existen representaciones materialistas de las áreas  y distancias , pero en lo que se refiere a las alturas – una dimensión mental- las imágenes habituales no reflejan la realidad.

LA CASCARA DE NARANJA

Las distancias verticales (alturas)  en la tierra son muy pequeñas en relación a las distancias horizontales. Por ejemplo, dile a Chosica hay unos 40 km mientras la montaña más alta del mundo – el monte Everest –  no llega a 9 km. Si si representáramos nuestras montañas a la misma escala que las distancias en el mapamundi,  las más altas aparecerían con menos prominencia quedamos ciudades de una cáscara de naranja.

La mayoría de los mapas ”en relieve” ( tridimensionales, generalmente de plástico) , y los dibujos que representan cortes, usan otra escala vertical . Frecuentemente un mapa que indica la sección de la cordillera tiene una escala vertical 10 o más veces mayor que la horizontal, y las montañas aparecen exageradas. Esto tiene su razón de ser, pues el aumento de altitud , aunque muy pequeño en relación a las distancias, tiene gran influencia en las condiciones de vida debido a lo delgado de la atmósfera.

Nuestra atmósfera –  por efecto de la gravedad – es atraída hacia el centro de la tierra y forma una capa cuya presión y densidad disminuye a medida que ascendemos. El conocer Y entender este fenómeno, sobre todo en países como el nuestro, donde parte de la población vive en Altura, tiene gran importancia.

ATMOSFERA Y AIRE

A la mezcla de gases que nos rodea, formando una delgada capa alrededor de la tierra, le llamamos atmósfera. El nombre viene del griego y quiere decir “esfera de gas”. La atmósfera costa de una mezcla de 78.1 % de nitrógeno (N2) , y  21% de oxigeno (O2) , continue también 0.9% de Argon y muy pequeñas cantidades de otros compuestos . Ademas de un 0.03% de anhídrido carbónico (co2) , hay trazas de llamados “gases raros “ ( neon , kriptón y radon) y algo de helio y metano .Según la ubicación , se encuentran compuestos que son  producto ed procesos naturales ( volcanes , afloraciones , etc) e industriales.

Los compuestos y gases raros pueden , en un momento dado, tener  importancia – el caso del CO2 , anhídrido carbonico producto combustión de materia orgánica que combina el oxigeno de la atmósfera con el carbono del combustible – pero su influencia en la densidad atmosférica puede ignorarse.

Nos necesita mucho anhídrido carbónico para alterar el clima , ni mucho ozono o acido sulfúrico para alterar la ecología , pero para los fines de la presión atmosférica no tiene trascendencia.

LA ALMOHADA DE PLUMAS

Una forma de entender la relación que existe entre la atmósfera y la altura , y la manera en que la primera varia con la segunda , es imaginar que las moléculas de nitrógeno y oxigeno son pequeñas plumas , cono las que se usaban para hacer las almohadas. Los gases , igual que las plumas , son elásticos y pueden ser oprimidos . Al constar de átomos y moléculas que tienen masa, son atraídos por la gravedad y tienen peso  ( peso de la gravedad sobre la masa ) . Si imaginamos una gran montaña de plumas veremos que las de abajo – por el peso de las que están encima- estarás más comprimidas y formarán una capa más densa. A medida ascendamos , la columna de pluma será cada vez menor estarán menos comprimidos serán más ralas . Al final las plumas descansarán levemente  una sobre otras y  las últimas estarán revoloteando al menor cambio de corriente. Algo similar sucede con atmósfera.

A nivel del mar esta capa más baja, que soporta el peso de todas las que están encima, a una presión de 1.033 kg/cm2 ( kilogramos sobre centímetro cuadrado) . Ese es el peso de toda la atmósfera que está encima, por lo cual se llama “ una atmósfera” Y equivale al de una columna de 760 mmHg. A medida que ascendemos , disminuye la cantidad de moléculas que hay encima y baja la presión. Al bajar la presión, disminuye la densidad, ósea que hay menos moléculas de aire a igualdad de volumen.

ALTURA PRESION Y DENSIDAD

Si el nivel del mar, que es la densidad máxima, tenemos 100% de presión atmosférica – O sea el peso de todo lo que está encima- por cada 30 m que subimos tenemos 3.5 milésimas de atmósfera menos.

Esto significa que a medida que nos alejamos verticalmente de la superficie del mar, la presión que la atmósfera ejerce sobre las cosas va disminuyendo Y con ello la cantidad de moléculas de aire. Cada 1000 m la presión baja 11.6% . A 3000 m la presión es 35% menor . En Ticiclio , 4850 mano , la presión es 56% menor : menos  de la mitad.

Al bajar la presión, lo que tiene también otros efectos, baja la densidad de los gases que componen el aire.

PARA HERVIR EL AGUA EN LA ALTURA

Un ejemplo clásico del efecto del altura sobre la atmósfera está en la cocina. Todo el que ha vivido en la sierra sabe que ciertas cosas nunca se llegan a cocinar bien en Altura. Si el nivel del mar cocinamos algo en agua hirviendo, no llegamos a 100°, porque esa es la temperatura a la cual hierve el agua a nivel del mar. Esta temperatura, llamada temperatura de ebullición, está determinada por la presión que ejerce la atmósfera sobre la superficie del agua. Para hervir , el agua tiene que vencer la presión atmosférica, lo cual requiere que alcance una cierta energía ( calor )

Cuando la presión es una atmósfera (a nivel del mar) el agua necesita alcanzar 100° para romperla comenzar a evaporar . Cuando la presión es menor, la energía requerida para romperla también es menor y la “temperatura de ebullición” ( el calor necesario para hervir) , baja. Así, a medida que subimos el agua hierve a temperaturas más bajas.

En Ticlio hierve a menos de 90°, razón por la cual algunas cosas no se llegan a cocinar. Pero no es necesario llegar tan alto. Todos los que han vivido alrededor de los 4000 m saben que sí una olla de presión cierta comida queda dura,  aunque hierva mucho más tiempo ( la olla de presión está provista de una válvula, reguladas para una presión mayor que la atmosférica , con lo que el agua requiere más de 100 °C para hervir ) pero hay otros efectos.

EL FILTRO

Si comparamos otra vez nuestra atmósfera con la capa de pumas , veremos que al aumentar su espesor , es menor su permeabilidad. Los objetos que caen de arriba tienen más dificultad en pasar a medida que se acercan al suelo. Si imaginamos que alguien tira una bolita de vidrios sobre nuestro montón de plumas, pasarán los primeros niveles con suma facilidad, bajando hasta quedar donde las plumas están tan apretadas que no permiten su tránsito. Algo similar sucede con todos los objetos que vienen del espacio exterior. Entre ellos están los meteoritos, que puede llegar a pesar varias toneladas, las partículas subatómicas Y los rayos cósmicos en las radiaciones ultravioleta e infrarrojo.

Los meteoritos, al entrar en la atmósfera, friccionan  las moléculas de aire y – cómo vienen a una gran velocidad – generan tal calor que se evaporan. Esto es lo que produce la brillante luz de las estrellas fugaces, qué no son otra cosa que meteoritos, emitiendo luz  al convertirse en gas. En el caso de partículas mucho más pequeñas, como los rayos cósmicos diversos tipos de radiación que produce el sol, resulta atenuados a medida que nos acercamos al nivel del mar. El efecto inverso se produce a medida que ascendamos en altura, razón por la cual la radiación aumenten la sierra, cosa que se nota claramente en la facilidad con la cual se quema la piel por acción del sol, a pesar de que nos sentimos calor.

TEMPERATURA Y PRESION

Al hablar de temperatura estamos hablando de la velocidad con la cual se mueven o vibran las moléculas de la materia. Y cuando decimos moléculas de materia, nos referimos absolutamente a todo, incluyendo a gases, líquidos y sólidos. En física, el calor se mide aparte de una temperatura teórica, que no se da en el universo, ala cual los átomos dejan de vibrar. Esta temperatura se llama 0° kelvin (William Thompson 1824- 1907, Barón de Kelvin, notable científico escocés, inventó la escala de temperaturas que lleva su nombre). Para indicar la temperatura de nuestro cuerpo ( ver si tenemos fiebre) o la del ambiente (para conocer cómo esta el clima) usamos los grados centígrados, también conocidos como Celsius estos grados están referidos al comportamiento del agua nivel del mar, o sea, a una atmósfera de presión .

El cero kelvin  ( llamado el cero absoluto) corresponde a 273° grados por debajo de 0 °C . Para comparar, las temperaturas de las superficies de las estrellas se cuentan desde unos miles de grados y , en el interior, hasta en cientos de millones.

Es fácil ver que las temperaturas en nuestro planeta son discretas y que la gama dentro de la cual se produce la vida es bastante estrecha. Estas temperaturas están sujetas directamente a nuestra presión atmosférica .Mientras que en las zonas ecuatoriales hay más de 30° a la sombra del nivel del mar, existen me nieves perpetuas pasados los 5000 m.

En las zonas templadas, las nieves perpetuas se producen alturas más bajas. Esto nos indica que aún cuando la temperatura es muy superior del cero centígrado (congelación del agua ) , pasada cierta altura la temperatura están baja que el agua se congela a pesar de recibir la misma cantidad de sol.

Hemos visto qué lo que llamamos temperatura es la intensidad con la cual vibran los átomos y las moléculas de la materia. En el caso del atmósfera las moléculas de gas- oxígeno y nitrógeno- son las que vibran y se golpean . Cuanto más densas, más frecuentes son los choques entre moléculas y mayor la temperatura . Esto queda claramente expresado la llamada ley de Boyle  – Marionette , que dice: la temperatura es directamente proporcional a la presión E inversamente proporcional al volumen. Cuanto más comprimido está un gas mayor es su temperatura (Robert Boyle 1672 – 1691 ), físico anglo- irlandés descubrió la relación presión-volumen-temperatura de los gases.

El efecto de esta relación en la atmósfera es la causa por la cual, en un día claro de verano, en la costa de Chimbote podemos tener más de 30° y ver al mismo tiempo nevados en el Huascará.

Hemos visto que hay una relación directa entre la altura, presión y temperatura. Si hiciéramos un mapa a escala real de las montañas, aunque parecieran mínimas rugosidades en relación a las distancias horizontales, la variación de presión atmosférica sería notable. También lo son sus consecuencias. Aunque las alturas que se produce en la tierra, con relación a las distancias, no son significantes dado a lo delegado de nuestras Atmósfera , son suficientes para producir cambios notables de presión ( en Marte en cambio hay montañas de más de 20.000 m de altura).

Esta disminución de presión resulta en una menor densidad de los gases atmosféricos y menor temperatura; fenómenos que tiene un efecto directo sobre el medio y , por consiguiente, sobre el hombre y su hábitat .

El Perú  es una de las regiones del mundo donde existe una población importante que habitan las alturas. Los factores físicos descritos tienen influencia directa sobre esta población Y su entorno. Por eso somos uno de los países donde más se ha estudiado los efectos de la altura sobre el hombre y su hábitat. Se puede decir que la medicina de altura es una ciencia nacida en el Perú, cuyos pioneros han sido y siguen siendo peruanos.

ALTURAS DEL MUNDO

Si miramos un mapa topográfico del mundo, veremos que la mayor parte de los continentes figuran en verde o marrón. Estos son los colores que se usan para indicar alturas menores a 1000 m. La mayor extensión de la superficie terrestre se encuentra, algo más, a unos cientos de metros sobre el nivel del mar, y es allí dónde están la gran mayoría de la población mundial . Son pocas las regiones de gran altura y generalmente están deshabitadas, pero hay excepciones.

Nada más importante está en los andes, aunque en ciertas zonas Asia ( Nepal , Tíbet y los Himalayas ) hay una población de altura. Las condiciones físicas en las cuales se desarrolla la vida en estas regiones son diferentes y tienen un efecto notable en la fisiología de sus habitantes.

VIDA Y ALTURA

Vale la pena recordar las características esenciales del fenómeno que llamamos “vida” . La capacidad de convertir energía, organizar materia y reproducirse son algunas de sus características. Todo organismo viviente toma energía del exterior y la utiliza para llevar a cabo procesos químicos que construyen células y las multiplican.

Desde el organismo monocelular más pequeño hasta el mamífero más grande y complejo , todos los organismos necesitan una fuente de energía y – con excepción de una pequeña clase de organismos primitivos llamados “anaerobicos” , que no necesitan aire- requieren luz y oxígeno.

Podemos prescindir de la luz directa siempre y cuando hayan plantas que la reciban. Del oxígeno no. Las plantas, por fotosíntesis (construcción con luz) forman las bases de la cadena alimenticia de las demás formas de vida. El oxígeno lo reciben con el anhídrido carbónico ( CO2) producido en parte por la respiración de los animales. Es un sistema cerrado que toma energía del sol y oxígeno de la atmósfera.

EL HABITAD EN LA ALTURA

Todo es que ha subido la sierra observando los cambios en el paisaje y  la vegetación. Si lo ha hecho desde la costa el cambio no es tan notorio, pues gran parte de las montañas son peladas, y el lado del pacífico la costa es mayoritariamente desértica. Sin embargo, un buen observador puede notar el cambio de longitud del pasto, la aparición de cactus, el cambio y luego la desaparición de los árboles. Finalmente, en la puna , la aparición del ICHU , pasto corto y duro, helechos, Plantas bajas de un color menos verde, tendiendo más al amarillo.

Estos cambios graduales en la visitación, base de la cadena alimenticia, tienen influencia directa en todo lo que vive en  la altura . Este hábitat , que se va modificando gradualmente, va formando sistemas ecológicos adaptados al aire que tiene cada vez menos oxígeno, a una presión exterior decreciente, a una temperatura de ebullición más baja, a una radiación solar más intensa ya una temperatura cada vez menor. Si observamos los animales notaremos que el ganado autóctono de la zona está bien protegido del frío con gruesa lana – la más abrigadora , aún después de quitada del animal y puesta en tejidos – Y está equipado con una dentadura adecuada para comer el duro paso de las alturas. El mismo ICHU desgastaría rápidamente los dientes de un herbívoro desarrollado a nivel del mar.

La puna abierta, por encima de los 4000 m, tiene además una desventaja adicional en lo que se refiere a la temperatura. El calor paso de lo caliente a lo frío , razón por la cual el viento es un factor enfriante. Cuando sopla el viento, un mayor número de moléculas a menor temperatura pasan por el cuerpo y llevándose calor. Por eso no nos abanica cuando sentimos calor, pues el aire es más frío que nuestro cuerpo.

El  abanico gigante del viento tiene cancha libre en la Puna, por lo cual las temperaturas- de por si bajas, por la menor presión – aumenta su efecto. Pero hay otras condiciones que afectan el habitat.

LA ACTIVIDAD EN ALTURA

Hablando en tiempo geológico, podemos decir que nuestras montañas son relativamente nuevas, producto de la arruga que se forma al correr el continente hacia el oeste. Aunque se trata “solo” de unos millones de años, el tiempo ha sido suficiente para que ciertas formas de vida se adapten a las condiciones de la altura. El ser humano Y sus actividades en altura  son mucho más recientes.

Hasta la revolución industrial, el ser humano fue esencialmente recolector cazador, para convertirse luego el agricultor, domesticador de plantas y animales . Como tal , el hombre preindustrial imitaba su habitat a las regiones donde podía cultivar plantas que le son útiles, ya sea como alimento, fibra o combustible, y criar  animales domésticos. En lo que se refiere a la altura, está determinada el hábitat que interesó al hombre, poniendo un claro límite donde la vegetación no era  propicia ni para los animales ni para él. Aún tratándose de auquenidos , este límite está generalmente por debajo de 4000 m, superados ocasionalmente. Si bien el hombre lindo y tibetano hizo excursiones a grandes alturas, por razones exploratorias o religiosas su vida se  circunscribió donde el hábitat le era propicio. La metalurgia traída de Europa cambió esta situación.

Los minerales que se produjeron por procesos totalmente independientes de la altura- frecuentemente debajo del nivel del mar- por las convulsiones, desplazamiento y  otros fenómenos geológicos de la corteza terrestre fueron a dar a  alturas superiores a las del hábitat. Hoy, los minerales encuentran frecuentemente en cerros , por encima de la línea de vegetación. En su afán de obtenerlos, el ser humano ha sido el único vertebrado- con excepción del cóndor y algunas otras aves – que se ha  aventurado a desafiar la gran altura . Con ello ha descubierto que la curva de cambios en el hábitat Y los efectos físicos de la atmósfera se acentúan cada vez más, a medida que se asciende. Esta alteración de la curva es uno de los aspectos más interesantes y difíciles de estudiar de la biología de altura.

PRESION Y OXIGENO EN ALTURA

Bert, sentado en una silla dentro de su campana, acompañado por una paloma fue reduciendo la presión. Los fenómenos que observó fueron la aceleración del ritmo cardíaco, vértigos y náuseas. La conclusión que saco fue que la causa de los síntomas registrados no era la disminución de la presión barométrica sino la disminución de la presión del oxígeno. Lo que interesaba al cuerpo humano en primer lugar era la cantidad de oxígeno disponible.

Para demostrar que la disponibilidad de oxígeno era más importante que la presión, Bert  colocó en la otra campana un balón de aire que sido como oxígeno , a igual precio. Al respirar el aire rico en oxígeno los síntomas desaparecieron. Este importante experimento demostró que sigue la disminución depresión puede tener otros efectos, el principal factor de cambio en la fisiología humana debido a la altura era la consecuencia de la disminución del oxígeno del aire.

RESPIRACION , OXIGENO Y HEMOGLOBINA EN ALTURA

Para entender lo que descubrió Viault , su razón de ser y sus consecuencias es necesario conocer el mecanismo de la respiración y su función decisiva en el proceso de la vida. Virtualmente todos los seres vivientes requieren oxígeno para llevar acabo procesos químicos( oxidación) que generan energía para vivir. Este es un proceso por el cual el oxígeno que toman el aire ( o del agua , en el caso de navidad acuática) se combinan con carbono, produciendo CO2. La energía liberada es el motor de vida.

A cargo del transporte del oxígeno en su distribución por todos los tejidos está la sangre. Bombeada por el corazón, la sangre llega a los alveolos pulmonares donde- cuando respiramos- entren contacto con el aire.

Los glóbulos rojos de la sangre contiene una proteína, llamada hemoglobina, la cual contiene hierro y es la que atrapa el oxígeno transportándolo a través de sus arterias hasta los vasos capilares donde es transferido a los tejidos. La sangre “usada” , desprovista de oxígeno, es bombeada por las venas y devuelta al pulmón donde el proceso se repite. Un hombre adulto normal, a nivel del mar, tiene entre 4 y 5 litros de sangre, circulando unas 72 pulsaciones del corazón por minuto. Este proceso suministra todo el oxígeno necesario .

Cuando las exigencias del cuerpo aumenta, como le caso de un esfuerzo físico, la demanda de oxígeno aumenta y el organismo responde acelerando el proceso. Esto lo hace aumentando los latidos del corazón, hasta eventualmente alcanzar los 120 latidos por minuto. Esta es una manera de dar más oxígeno al cuerpo cuando la demanda aumenta Y el suministro se mantiene estable. En la altura el suministro disminuye, independientemente de las fluctuaciones que pueda tener la demanda.

VELOCIDAD Y CAPACIDAD DE TRANSPORTE EN LA ALTURA

La primera respuesta del organismo ante de oxígeno (menor número de moléculas de oxígeno y menor presión) es acelerar el transporte. Al haber menos oxígeno al que llevarlo más rápido, lo cual equivale a circular la sangre más rápido por los pulmones. Si comparamos el transporte de oxígeno con una flota de camiones que llevan harina una obra, podemos decir que la respuesta del corazón equivale a decir a los chóferes que vayan más rápido, de modo que pueda llevar un mayor número de camionadas dentro del mismo tiempo. Esto puede compensar en algo la falta de arena en la obra, pero hay un problema adicional que no se puede resolver acelerando el proceso: la carga y la descarga.

Al ser la atmósfera menos densa, la cantidad de moléculas de oxígeno que llegan como es menor y la disponibilidad no alcanza la capacidad de carga de los glóbulos rojos .Como consecuencia, parte de la hemoglobina va sin carga, sin oxígeno. En nuestro ejemplo de transporte esto equivaldría a una menor disponibilidad de arena en un punto de carga. No sirve de mucho que los camiones vaya mas rápido, si quieren quieren medio cargados. Si necesita mayor número de camiones para que, aún cuando cada uno de ellos lleven menos carga, puedo suministrar el total de arena que la obra demanda. En el caso del cuerpo humano, si la arena es el oxígeno, los camiones son los glóbulos rojos de la sangre.ç

El cuerpo humano luego de haber reaccionado acelerando el proceso de carga- ósea el bombeo del corazón- reacciona enviando más camiones, esto es aumentando la cantidad de glóbulos rojos que hay en la sangre. Pero los glóbulos rojos son la parte más espesa de la sangre, por lo cual no pueden aumentar impunemente sin que la sangre aumente peligrosamente su densidad. Aquí se puede llevar una comparación un poco más lejos. Si es que los camiones son la sangre, los glóbulos rojos son la tolva donde se puede cargar la arena, y hay un límite para la Tolva que puede llevar un camión . En otras palabras, si aumentamos el número de glóbulos rojos en la sangre, tenemos que aumentar también sus otros componentes para poder compensar sin problemas circulatorios la menor disponibilidad de oxígeno.

LA SANGRE ESPESA

Así, en la altura aumenta el volumen de la sangre, aumentando también la proporción de los glóbulos rojos. Al producirse esta compensación, el corazón puede bajar su número de latidos y acercarse al ritmo normal de 70 y dos latidos por minuto.

En nuestro ejemplo de los camiones, esto equivale a poner un mayor número de camiones con tolvas más grandes circulando una velocidad normal. Pero el tamaño de la tolva que se le puede poner a un camión tiene un límite, cosa que sucede también con la cantidad de glóbulos rojos que soportara sangre. Llega un momento en el cual una tolva excesivamente grande impide que el camión circule bien Y algo similar ocurre en la sangre.

Normalmente, ay llegar a los 4500 m de altura, la proporción de glóbulos rojos en la sangre aumentan un 20%, pero hay casos en que aumenta mucho más, Y puede llegar hasta el 60%. Esto trae problemas. La sobrecompensación de la deficiencia de oxígeno con una super producción de glóbulos rojos dan lugar a que la sangre se espese.

La proporción normal en el plasma y cuerpos formados ( que incluyen los glóbulos rojos o hematíes)  es de 55 a 45%, siendo el 92% de plasma agua. Esto quiere decir que la fluidez de la sangre es inversamente proporcional a la cantidad de glóbulos rojos.

En consecuencia, hay regalos glóbulos rojos a un 60% de aumento, la sangre pierde fluidez. Esto equivale en nuestro ejemplo a una congestión de los camiones en las partes más angostas y curvadas de la carretera. Esta parte son los vasos capilares por donde debe circular la sangre. Esta mala circulación es la causa por la cual algunas personas sufren mal de altura, de intensos dolores de cabeza y otros síntomas de deficiencia circulatoria, que forman parte del mal general te llamamos “soroche” . Pero hay otras consecuencias.

MEJORANDO LA CARGA EN LA SANGRE

La forma en que el organismo intenta compensar la falta de oxígeno que se producen altura es haciendo trabajar más en los pulmones del corazón. Tenemos una serie de mecanismos automáticos que recogen información de los órganos, la comunican a los centros nerviosos y recibe instrucciones compensatorias cuando se detecta una deficiencia. En el caso del oxígeno, los centros nerviosos dar instrucciones al diafragma y a los músculos de la caja torácica para activar los pulmones. Este fenómeno se llama hiperventilación Y consiste en respirar más hondo, expandiendo más la caja torácica e inhalando un mayor volumen de aire.

En nuestro ejemplo de los camiones, la hiperventilación equivale a aumentar el número de pagas que cargan los camiones. Si bien la cantidad de arena (OXIGENO) no ha aumentado, al incrementarse el número de palas se recoge más arena por unidad de tiempo y se llega mejor las tolvas. A la larga, este fenómeno de  la respiración produce cajas toráxica  mas grandes y pulmones capaz de inhalar más aire. Un ejercicio permanente que da al habitante de la altura una capacidad pulmonar mayor.

EL FRIO EN LA ALTURA

Los combustibles del cuerpo humano son del oxígeno y el alimento. En especial los carbohidratos- cómo nos azúcares (glucosa) – , al oxidarse (quemarse) nos dan  el calor necesario para vivir. El cuerpo humano debe mantenerse cercanos 37 °C, en la medida que pierde calor a la atmósfera, debe compensarlo quemando alimentos. Pero quemar es oxidar y oxidar requiere oxigeno.

En la altura, además de contar con menos oxígeno, el cuerpo humano necesita más para compensar la menor temperatura. Si todas las demás condiciones se mantienen iguales ( alimentación, abrigo y actividad física) la persona – a medida que asciende con respecto a nivel del mar – requiere más oxígeno para mantener la misma temperatura. Esta es una carga adicional para el sistema circulatorio.

En nuestro ejemplo de los camiones, equivale decir que no sólo el menos arena en la cantera sino que la obra requiere más arena de lo normal. Una razón más para que el sistema circulación – cantidad de sangre- ventilación resulte exigido por encima de lo previsto. Son los ajustes esta mayor exigencia que , como hemos visto antes, son automáticos pero no siempre debidamente compensados, los que producen los diversos síntomas de mal de altura.

LA PRESION EN LA ALTURA

Entre las múltiples funciones que el cuerpo humano lleva acabo en forma permanente y automática esta la de digerir alimentos. Parte de la digestión consiste reacciones químicas que produce gases en los intestinos. A través de millones de años, los mamíferos ha desarrollado intestinos que mantiene el volumen adecuado. Pero este volumen es un equilibrio entre la presión interna del intestino y la presión atmosférica. Al bajar la presión atmosférica, la relación se desequilibra los gases producidos dentro del intestino tiene que vencer una presión externa menor. Como consecuencia, los habitantes de la sierra sufren frecuentemente de distensión. En algunos casos, de nacimiento se manifiesta una deformación de el intestino  llamada “dolicomegacolon” ( del griego dolico= largo ; mega : grande , colón distendido .

Entre las diversas peculiaridades que ocurre a raíz de ello está la posibilidad de oclusión. Así, aunque la menor disponibilidad de oxígeno es el fenómeno más importante producido por la altura en cuanto a efectos sobre la fisiología humana, la temperatura y la presión también tienen consecuencias. Pero la defensa contra estas condiciones va mas allá de lo que hemos visto hasta ahora.

LOS ANIMALES DE ALTURA Y LA CIRCULACION

Si bien el ser humano ha tenido poco tiempo para adaptarse al altura, y de hecho no lo ha logrado aun, existen animales que sienten y del tiempo para hacerlo , logrando una adaptación adecuada. Entre los mamíferos están los camelidos de los andes ( llama, Alpaca, vicuña, etc.) , y el cuy y la taruca.

Todos estos animales han encontrado un sistema de compensación a la menor oxigenación que no ocurre ni al  mayor número de latidos del corazón ni a una mayor cantidad de glóbulos rojos en la sangre. Su sistema compensatorio es una mejor red de distribución. Si volvemos a nuestro ejemplo de los camiones y la arena, lo que hacen los animales adaptados a la altura equivale a un abastecimiento más eficiente de arena a la obra. Su respuesta consiste en una red de vasos capilares mucho más densa , que permite llevar el oxígeno de forma más eficiente hasta los lugares de consumo.

En cuanto a la pérdida de calor por radiación. El aire exterior a una temperatura más baja, se lleva el calor del cuerpo. Cuando más rápido circule el aire frío ( viento ) la pérdida de calores mayor. Por otra parte, cuando mejor el aislamiento entre el cuerpo ya no será la pérdida se reduce.

En cuanto a la pérdida de calor, el sistema de compensación tiene otros mecanismos. El cuerpo pierde calor por radiación. En aire exterior a una temperatura más baja, se lleva el calor del cuerpo. Cuando más rápido circule el aire frío (viento) la pérdida de calor es mayor. Por otra parte, cuando mejor el aislamiento entre el cuerpo y la atmósfera , la pérdida se reduce.

En el caso de los animales polares, que viven entre nieve y tiene que circular en ellos sin contar con una protección térmica eventual ( Como la ropa) , existe un mecanismo que reduce la circulación sus extremidades. El venado de las zonas nevadas restringe su circulación de sangre en las patas, al igual que el delfín de las aguas frías reduce la de sus aletas, con lo cual limita la pérdida de calor por sus extremidades. Algo similar sucede con los animales de altura clima muy frío, quienes además cuentan con un pelaje y una forma diseñados para atender el mismo calor por radiación. Mecanismos desarrollados a través de la evolución en el tiempo que han tenido estos animales para adaptarse a su hábitat .

Esto no es el caso del ser humano – Como hemos visto en los capítulos anteriores- es relativamente nuevo a la altura y todavía no esta adaptado. Sin embargo, el hombre vive y trabaja en la altura porque necesidades que así lo requieren. Para que lo pueda hacer eficientemente es necesario no sólo conoce los efectos que la altura tiene sobre su organismo, sino el funcionamiento de los mecanismos compensatorios, la manera en que lo afecta, sus efectos a largo plazo y la posibilidad de contrarrestarlos cuando son dañinos. De eso se ocupan la medicina de altura.

REFERENCIAS BIBLIOGRAFICAS

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